區塊鏈科技公司 Blockstream 向太空發射了衛星,這是一項雄心勃勃的嘗試,希望藉由衛星將比特幣發送到地球任何一個角落。

在當前版本中,非洲、歐洲、南北美洲的用戶已可透過衛星下載比特幣節點,此節點能夠儲存網路上的完整歷史交易紀錄。未來涵蓋範圍將會延伸到亞洲、澳洲及加拿大等地區。Blockstream 相信這項措舉可以解決市值 660 億美元的比特幣所面臨的問題:沒有網路,就無法存取比特幣。

比特幣支持者相信加密貨幣可以幫助那些生活在經濟不穩定地區的人,但可惜的是,這些地區通常沒有普及的網路。

所以 Blockstream 決定解決這個問題,並從太空中找答案。

Blockstream 執行長 Adam Back 表示,這個計畫的目標是要將比特幣放到那些「迫切需要」的人手中。他說:「缺乏網路基礎建設的國家時常伴隨著貨幣不穩定的情況。最需要比特幣的人,恰好就是那些無法穩定存取比特幣的人。這項計畫可以解決這個問題,同時我們希望這可讓比特幣更加普及。」

比特幣節點

雖然運行比特幣完整節點是一個累贅的過程,但卻是使用數位貨幣最安全的作法。而對於身處政治和經濟不穩定地區的人來說,這一過程可能至關重要。

由於運行完整節點需要連結上網路以及保留 160GB 的儲存空間,這在某些地區是不易達成的條件。例如:在 整個非洲西部 ,據說只有一個人在運行完整節點。

雖然 Blockstream 研究出下載完整節點的方法,但若是想利用衛星,還需要一些其他技術。

用戶需要準備衛星接收器 (例如電視衛星天線),並用 USB 傳輸線將之與個人電腦或 樹莓派 等微型電腦做連結。然後使用免費的開源軟體 GNU Radio 即可建立起一個與衛星之間的無線電連結。

Blockstream 的衛星主管 Chris Cook 形容:「成本極低廉,整套設備不需要 100 美金。」

而用戶只要擁有這些工具,就能從衛星下載比特幣區塊,並建立一個比特幣完整節點。

低廉的成本

雖然運行完整節點的問題已解決,要完成一筆交易仍需使用到些許網路連結。

鑒於 Blockstream 的許多目標用戶負擔不起移動網路的費用,Back 建議可採用更低廉的通訊技術,例如 SMS 簡訊或是雙向衛星通訊。他表示:

一筆交易頂多需要 250 bytes 的傳輸量,使用這些技術的成本不會高於 1 美分。

依靠此方法,理論上可以將比特幣帶給那些離群索居的人們。Back 進一步以非洲薩哈拉沙漠的路邊小屋為例:「只要具備發電機、衛星接收器、樹莓派微型電腦、wi-fi 熱點以及必要軟體,你就可使用比特幣與全世界交易。」

雖然聽起來很多,但 Back 表示這非常便宜,特別是由多人分攤的時候。例如整座村落一同分攤基礎建設的成本,然後共同使用。

獲利模式

Blockstream 正打算更進一步推動這項計畫,預計布置更多衛星,期望地球上大多數人能夠在年底前存取比特幣衛星。

Back 說:「不會被衛星涵蓋到的將只有南極洲。」

而這項計畫在技術上可行,在經濟效益上是否也可行呢?

Blockstream 表示未來將會釋出一個 API 給開發者及企業,提供他們以低廉費用使用衛星傳送資料的服務。

最後 Back 做出結論:「這項計畫將允許智慧型手機或應用程式透過衛星傳送訊息。這便是我們的盈利方式,並且未來將拓展更多衛星相關服務。」

以下是 Blockstream 推出的介紹短片,有興趣的讀者可自行觀賞: